Hernia de disco

Cuando un disco vertebral se degenera, el suave gel interior en el disco puede filtrarse en el canal espinal. Esto se conoce como hernia de disco o hernia discal. Una vez dentro del canal espinal, la hernia de disco ejerce presión sobre el nervio, causando dolor irradiando hacia el nervio que conduce a la ciática o las piernas (en caso de una hernia de disco lumbar) o en el brazo (en caso de una hernia de disco cervical).

Hernia de Disco

¿Qué es una hernia de disco?

Hay muchos términos diferentes que se utilizan para describir la patología discal espinal y el dolor asociado, como “hernia discal”, “nervio pellizcado” y “hernia de disco”, y todos se utilizan de forma diferente por los médicos.

Por desgracia, los profesionales de la salud no están de acuerdo sobre una definición precisa de cualquiera de estos términos, y los pacientes pueden sentirse frustrados cuando se enteran de que su diagnóstico hace referencia a diferentes términos. Hay una variedad de términos intercambiables (hernia discal, disco roto, hernia de disco, protusión discal, enfermedad del disco vertebral, disco negro) que pueden aumentar la confusión.

En lugar de preocuparse por el término usado, es más útil para los pacientes a obtener una comprensión clara del diagnóstico médico preciso.

El diagnóstico médico identifica la causa real de dolor de la espalda del paciente, dolor en las piernas y otros síntomas. El profesional médico determina la causa del dolor del paciente a través de:

  • Revisión del historial médico del paciente
  • Un examen físico completo
  • Una o más pruebas diagnósticas (si es necesario)

Dos causas del dolor: nervio pellizcado vs dolor de disco

En la identificación de la causa del dolor del paciente, existen dos tipos generales de problemas en los discos espinales utilizados por los médicos:

Nervio pellizcado

Cuando un paciente tiene una hernia de disco sintomática, el disco en sí no es doloroso, sino más bien el disco derramándose, “pellizcando o pinchando” un nervio. Esto produce un dolor llamado dolor radicular, que conduce al dolor que se puede hacer referencia a otras partes del cuerpo, como los de la espalda baja a la pierna, o del cuello hacia abajo al brazo. El dolor en las piernas producto de un nervio pellizcado se describe generalmente como ciática.

Este dolor radicular se denomina hernia de disco. Otras causas comunes de un nervio pellizcado pueden incluir la estenosis espinal y los espolones óseos de artritis espinal.

Dolor de disco

Cuando un paciente tiene un disco degenerado sintomático (que causa el dolor de espalda y/o dolor en las piernas), es el espacio que invade el disco en sí, lo que es doloroso y la fuente del dolor. Este tipo de dolor se suele llamar dolor axial.

Cualquiera de las dos condiciones anteriores puede ocurrir en la columna cervical, torácica o lumbar. Tiende a ser más común en la espalda baja, porque es la zona que lleva la mayor carga de peso y fuerza en el día a día.

Hay que tener en cuenta que todos los términos – hernia de disco, nervio pellizcado, hernia discal, etc., se refieren a los hallazgos radiológicos observados en una tomografía computarizada o una resonancia magnética. Si bien estos resultados son importantes, no son tan significativos en la determinación de la causa del dolor como los síntomas específicos del paciente y los resultados del examen físico del médico.

Diagnóstico de una hernia de disco

Un diagnóstico médico (también conocido como un “diagnóstico clínico”) se centra en la determinación de la causa del dolor espalda, dolor de cuello u otros síntomas de un paciente. Hay tres pasos para llegar al diagnóstico clínico de una hernia de disco:

La exploración física. Dependiendo de los síntomas del paciente, el examen físico puede incluir una o más de las siguientes pruebas:

  • La función nerviosa en ciertas partes de la pierna o el brazo, al hacer pruebas en diferentes áreas con un martillo de reflejos, al haber poca o ninguna reacción posiblemente sea indicativo de una raíz nerviosa comprimida. Los ensayos sensoriales también pueden llevarse a cabo, utilizando calor y frío para determinar cómo las raíces nerviosas reaccionan a tales estímulos.
  • La fuerza muscular. Con el fin de obtener una mejor comprensión de si una raíz de nervio espinal está comprimida por una hernia de disco, el médico probablemente realizará un examen neurológico para evaluar la fuerza muscular. El médico también puede pedir al paciente que se desvista para poder ver los músculos, sobre todo si existe atrofia muscular, espasmos o movimientos anormales.

Dolor con la palpación o el movimiento. Palpar ciertas estructuras puede dar una idea de lo que realmente está generando dolor. Por ejemplo:

  • El dolor en la articulación sacroilíaca a la palpación puede indicar que el paciente tiene disfunción en la articulación sacroilíaca.
  • El dolor al enderezar la pierna puede ser indicativo de un nervio pellizcado.
  • El dolor con la presión sobre la espalda baja puede indicar dolor de un disco degenerado.

Hernia de Disco

Revisión de los síntomas específicos. Una revisión completa de los síntomas, incluye la localización del dolor, una descripción de cómo se siente el dolor, y si determinadas actividades, posiciones o tratamientos hacen que el dolor se sienta mejor o peor.

Revisión del historial médico. Un historial médico completo es importante para descartar (o identificar) otras posibles condiciones que puedan provocar el dolor del paciente. La historia incluye información como problemas recurrentes de salud, diagnósticos previos, tratamientos y cirugías anteriores, incluso reacciones a fármacos.

Los exámenes de diagnóstico. Después de formarse una opinión sobre la causa del dolor del paciente, se puede ordenar una prueba de diagnóstico para confirmar el problema del disco vertebral y/o para obtener información adicional, como la ubicación de la hernia de disco y las raíces nerviosas incididas. Los exámenes de diagnóstico pueden incluir:

TAC – tomografía axial computarizada (TAC) funcionan con rayos X, pero con un ordenador se puede editar la imagen en secciones transversales para obtener más detalle de la columna vertebral.

Imagen de Resonancia Magnética (IRM) permite a los médicos una evaluación sensible y precisa de los nervios y la anatomía de la columna vertebral, incluyendo la alineación del disco, la altura, la hidratación y la configuración.

Discograma – Si se considera la cirugía para aliviar el dolor de disco, algunos médicos pueden recomendar una discografía con el objetivo de confirmar el disco afectado. En esta prueba, un tinte radiográfico se inyecta en el disco, con la creencia de que un paciente está sufriendo de dolor de disco (enfermedad degenerativa del disco) si el medio de contraste inyectado recrea el dolor normal. Esta prueba es polémica en cuanto a si es o no es una prueba válida, exacta, y muchos médicos no utilizan discografía, salvo en situaciones excepcionales.

La IRM no es un diagnóstico médico

Los resultados de las pruebas en una imagen de resonancia magnética u otro examen no son en sí mismos un diagnóstico de que hay una hernia de disco. Muchas personas mayores de 30 tienen algún nivel de problemas de disco, pero pocos tendrán dolor asociado con esto.

En pocas palabras, los hallazgos del examen físico del paciente y los síntomas tienen que coincidir con la IRM u otros hallazgos de las pruebas para llegar a un diagnóstico médico preciso.

Sólo entonces se puede prescribir un plan de tratamiento eficaz para el paciente, ya que implica el tratamiento de un nervio afectado por una hernia discal, el dolor de disco a partir de una enfermedad degenerativa del disco, o alguna otra condición.

Sin comentarios